A mulher que derrotou Phileas Fogg em todo o mundo – e defendeu os direitos humanos muito antes de seu tempo

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Quando o romance clássico de aventura de Jules Verne Volta ao mundo em 80 dias foi publicado em 1872, a idéia de circunavegar o mundo em um período tão curto ainda estava estritamente no campo da ficção.

E então Nellie Bly apareceu.

Ela não apenas se tornou a primeira pessoa a atravessar o mundo inteiro em menos de três meses, como fez isso carregando apenas uma pequena mala de viagem, £ 200 e as roupas nas costas.

Sozinha.

Em 72 dias.

25 de janeiro marcou 130 anos desde que ela voltou a Nova York. E se você nunca ouviu falar de Nellie Bly – uma mulher muito à frente de seu tempo que quebrou um recorde mundial, foi pioneira em novas fronteiras no jornalismo investigativo, lutou pelos direitos das mulheres e pacientes de saúde mental e patenteou suas próprias invenções, durante todo o período, um período em que as mulheres ainda não podiam votar nos EUA.

“Garota órfã solitária”

Nellie Bly nasceu Elizabeth Mary Jane Cochran perto de Pittsburgh, Pensilvânia, em 1864. Ela acabou mudando seu sobrenome para Cochrane. Quando o pai dela morreu, sua propriedade foi dividida entre os 13 (ou 15, segundo algumas fontes) filhos que ele teve de dois casamentos, e não havia muito para Elizabeth e sua mãe. A mãe de Elizabeth se casou novamente, mas o novo marido era um agressor violento e eles se divorciaram em 1879.

Elizabeth frequentou um semestre da faculdade na esperança de se tornar professora, mas ficou sem dinheiro e teve que sair. A essa altura, porém, ela havia descoberto que tinha talento para escrever e convenceu a mãe a se mudar para Pittsburgh na esperança de conseguir um emprego lá.

Era um mercado de trabalho extremamente difícil para uma escritora naquela época. Depois de um tempo lutando e não conseguindo emprego, Elizabeth leu uma coluna em um jornal local, o Pittsburgh Dispatch, chamado “Para que servem as garotas”. A coluna depreciava a empregabilidade das mulheres e alegava que elas deveriam continuar tendo filhos e mantendo a casa. Irritada, Elizabeth escreveu uma carta ao editor e assinou “Lonely Orphan Girl”.

O editor, George Madden, ficou tão impressionado com a resposta de Elizabeth que ele publicou um anúncio pedindo que “Lonely Orphan Girl” se identificasse. Elizabeth concordou e George pediu que ela escrevesse outra peça para o artigo dele com o mesmo pseudônimo. Ela escreveu um artigo chamado “The Girl Puzzle”, no qual descreveu como a lei do divórcio afetava as mulheres e defendia uma reforma legal. George ficou tão impressionado que decidiu contratá-la em período integral.

Era habitual que as escritoras usassem pseudônimos durante esse período. O editor optou por Nellie Bly, o personagem-título de uma música popular de Stephen Foster.

Falando a verdade ao poder

Nellie continuou escrevendo sobre questões das mulheres, direitos humanos e discriminação. As pessoas não se sentiam à vontade com uma mulher abordando tópicos tão pesados e convenceram a editora a atribuí-la a tópicos de “interesse das mulheres”, como moda e sociedade. Mas Nellie não queria nem saber. Ela queria falar a verdade ao poder e ninguém a calaria.

Ela planejou viajar para o México como correspondente estrangeira. Sua mãe viajou com ela como acompanhante, mas logo voltou para casa, deixando Nellie, de 21 anos, para viajar sozinha – incomum e escandaloso, para uma mulher durante esse período. Nellie escreveu sobre a vida no México – os bons e os maus momentos. Depois de expor sua pobreza e a corrupção de seus funcionários e criticar abertamente o governo opressivo, ela foi ameaçada de prisão e escapou do país. Ela publicou um livro de seus escritos, Seis Meses no México, em 1888.

Disfarçada no asilo

Depois de seu emocionante período no México, foi difícil para Nellie voltar às suas tarefas chatas no teatro e nas artes na Pittsburgh Dispatch. Então ela saiu e foi para a Big Apple na esperança de conseguir um emprego mais interessante. Depois de procurar meses e viver na pobreza, ela conseguiu abrir caminho para um emprego no New York World e aceitou uma tarefa secreta ultrajante e sem precedentes. Houve alguns relatos ameaçadores de tratamento brutal e negligente no manicômio feminino, na ilha de Blackwell, e o trabalho de Nellie era fingir ser louca, ser admitida no manicômio e obter informações privilegiadas sobre a instituição.

O que ela descobriu foi pior do que se imaginava. Foi incrivelmente fácil convencer as pessoas que a examinaram de que ela era louca – o que ela atribuiu em parte ao fato de o médico parecer mais interessado na bonita enfermeira que estava ajudando no exame do que na condição real de Nellie. Uma vez admitida, Nellie retomou seu comportamento completamente normal, mas ninguém na equipe pareceu notar. Em vez disso, eles relataram suas ações normais como sintomas de sua insanidade. Nellie conversou com outras mulheres no asilo que ela suspeitava serem tão sãs quanto ela.

As condições eram abomináveis: anti-higiênicas, desumanas e cruéis. Havia ratos por toda parte, a comida era estragada e intragável, as mulheres eram banhadas em água gelada e imunda, e a equipe era abusiva. The New York World publicou Nellie após 10 dias, e a exposição que ela escreveu – posteriormente publicada como um livro chamado Dez dias num manicômio — chocou a nação e lançou Nellie à fama. Seu relatório também contribuiu diretamente para as reformas que foram implementadas no asilo logo depois.

Nellie aproveitou sua plataforma para escrever sobre corrupção e abusos horríveis dos direitos humanos, como as condições da loja de roupas e o comércio de “bebês escravos” – e para aumentar as vozes de sufragistas e líderes femininas.

Volta ao mundo em 72 dias

Inspirada no Volta ao Mundo em 80 dias, que tinha sido recentemente publicado, Nellie teve a idéia de imitar Phileas Fogg e circunavegar o mundo em tempo recorde: 75 dias. Seu editor resistiu, dizendo-lhe que apenas um homem poderia fazê-lo, ao que ela respondeu: “Muito bem. Mande um homem e eu vou começar [a viage] no mesmo dia, trabalhando para outro jornal, e vou vencê-lo. ”

Ele deu a ela o emprego.

Enquanto seus editores previam maliciosamente que ela estaria viajando com toneladas de bagagem – conforme o estereótipo da dama mimada – Nellie se mostrava extremamente leve: ela levou apenas um vestido, um sobretudo, uma pequena mala de viagem com equipamento e algumas mudanças de roupa íntima e uma bolsa no pescoço com £ 200.

Nellie partiu de Nova York em 14 de novembro de 1889, rumo à Inglaterra. A jornada começou difícil: Nellie, que nunca havia viajado pelo mar antes, estava violentamente enjoada no início.

Quando ela chegou a Southampton, recebeu uma notificação de que o próprio Jules Verne a havia convidado para visitar sua casa em Amiens, na França. Embora isso a colocasse em uma situação difícil em termos de horário e ela tivesse que pular duas noites de sono, ela aceitou o convite e foi recebida por ele “com a cordialidade de um amigo querido”. Afinal, não é todo dia que você encontra alguém embarcando em uma jornada ao redor do mundo inspirada em seu próprio livro!
Enquanto estava na China, Nellie descobriu que aparentemente estava correndo mais do que apenas contra o tempo: a revista Cosmopolitan enviou sua própria jornalista, Elizabeth Bisland, para realizar a mesma tarefa. Elizabeth havia saído de Nova York no mesmo dia em que Nellie, mas indo na direção oposta. (Quem já leu Volta ao mundo em 80 dias saberá que não foi uma jogada inteligente. Alerta de spoiler – Phileas Fogg só faz isso em 80 dias porque ganhou inconscientemente um dia viajando para o leste pela Linha Internacional de Data!) Nellie não se mexeu: “Não estou correndo contra ninguém”, escreveu ela. “Eu não correria. Se alguém quiser fazer a viagem em menos tempo, esse é um problema deles. ”

Ela acabou vencendo Elizabeth Bisland, Phineas Fogg e seu próprio prazo. Graças a um trem particular, de um só carro, fretado especialmente para levá-la aatravés dos Estados Unidos de volta a Nova York, ela chegou em 25 de janeiro de 1890 – apenas 72 dias depois de partir.

A passagem de Nellie na indústria

Como se tudo isso não a fizesse ser incrível o suficiente, Nellie Bly também foi uma inventora e uma das principais mulheres industriais dos Estados Unidos.

Quando ela tinha 31 anos, casou-se com um homem muito mais velho, dono de uma empresa de fabricação chamada Iron Clad Manufacturing Co. Quando sua saúde começou a falhar, Nellie assumiu o controle e inventou um novo design de lata de leite e uma lata de lixo empilhada. Também há alegações de que ela inventou um barril de aço que serviu de modelo para um tambor de óleo de 55 galões – que ainda é amplamente usado nos EUA – embora a patente tenha sido registrada por um homem chamado Henry Wehrhahn.

Lutando, de novo, a boa luta

Infelizmente, a empresa faliu e Nellie voltou a reportar. Ela viajou para a Frente Oriental na Europa durante a Primeira Guerra Mundial, uma das primeiras estrangeiras – e a primeira mulher – a visitar essa área durante a guerra.

Ela também cobriu o movimento do sufrágio feminino. Em 1913, ela escreveu sobre a Parada do Sufrágio da Mulher e previu que levaria pelo menos até 1920 para que as mulheres nos EUA tivessem o direito de votar. De fato, demorou exatamente até 1920: a 19ª emenda foi ratificada em 18 de agosto daquele ano.

Nellie viveu apenas 2 anos depois de poder votar. Ela morreu de pneumonia em 1922, aos 57 anos.

Inteligente, talentosa, criativa e destemida, Nellie Bly era uma mulher moderna muito à frente de seu tempo, usando seus dons para combater a injustiça e a crueldade. Suas realizações ousadas cimentaram seu legado como uma das principais pioneiras no campo do jornalismo investigativo.

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